莫兰特无惧灰熊榜眼魔咒!小市场培养巨头有多难?

新赛季的莫兰特迅猛崛起,他自己也放言不会再满足于进入季后赛,他要冲击冠军。你可以说他年少轻狂,但年轻人就得有这样的志气,他也在不断努力提升自己的能量。莫兰特在争取打破灰熊队史的榜眼魔咒。

无论是在加拿大温哥华启航,还是搬回美国入驻孟菲斯,灰熊都是一支不折不扣的小球会,在球员市场上完全没有竞争力可言。通过顺位靠前的选秀权摘到青年才俊,把菜鸟培养成优秀球员甚至领军人物,是这支球队先后11次打进季后赛的关键。1995年6号秀布莱恩特里夫斯、1996年探花秀拉希姆、2001年探花秀保罗加索尔和6号秀巴蒂尔、2006年8号秀盖伊、2007年4号秀康利、2018年4号秀贾伦杰克逊,都是灰熊培养出的优秀代表。但在过去20多年,挥之不去的一个阴影就是:从未获得运气之神垂青拿到状元签的灰熊,在榜眼秀的选择上一次又一次走眼,这也导致其阵容配置总显得天赋不足。直到2019年的NBA选秀大会,他们再次错过了状元签,但却把握住了榜眼签——贾莫兰特,迄今为止最有巨星相的灰熊球员,来了。

在资深灰熊球迷看来,榜眼签和状元签的差距可不仅仅是一个顺位,事实上在2019年之前,灰熊还从未吃到榜眼秀的红利。

1998年,灰熊历史上第一次拿到榜眼签,他们选择了亚利桑那大学的迈克毕比,职业生涯场均得到14.7分5.5助攻3.1篮板1.2抢断的控卫,曾被认为是未入选过全明星球员里最优秀的一个。但在效力灰熊的三个赛季里,毕比个人表现可圈可点,但从未带领球队打进过季后赛。2001年6月27日,灰熊将毕比和替补控卫布伦特普莱斯送到国王,换来了与毕比同年进入NBA的控卫“白巧克力”威廉姆斯,以及因伤病状态全无的老将尼克安德森——基本相当于1998年榜眼秀和七号秀互换东家,灰熊显然是吃亏的一方。何况在那年选秀大会上,他们错过了新近入选NBA75大巨星诺维茨基和皮尔斯,被认为是75大巨星遗珠的文斯卡特,甚至还有贾米森和拉沙德刘易斯两个全明星前锋。

1999年,灰熊连续第二年抽到榜眼签,他们也连续第二年选了控卫:来自马里兰大学的史蒂夫弗朗西斯。可最大的问题在于,弗朗西斯根本不想为灰熊效力:加拿大的寒冷天气、温哥华的小市场、加拿大的高税收以及打同个位置且已站稳脚跟的毕比,都让他在选秀前就释放出“灰熊别选我”的信号。灰熊管理层本想用诚意打动弗朗西斯,但出现在见面会上的榜眼秀依然表情冷漠、态度傲慢。眼见强扭的瓜不甜,灰熊只好由得榜眼秀上演“别了温哥华”,通过一笔涉及11名球员和若干个未来选秀权的三队大交易,将职业生涯3次入选全明星的弗朗西斯送到火箭,得到的只是几位很快被遗忘的角色球员,以及2022年次轮签和2003年首轮签各一个。

多年后,重返灰熊又很快被裁掉,继而彻底告别NBA的弗朗西斯坦言:“我并不为当年的选择而抱歉,在商言商,每个人都要为自己打算。唯一让我深感抱歉的,是我在温哥华搞出了可能是NBA历史上最没有礼貌的见面会,当时我的表现真的很差劲,我完全没有控制好情绪。后来,命运和我开了个玩笑,进入联盟10年后,我又回到了灰熊,或许这就是命运的报复吧。”

一年后,连续第三次拿到榜眼签的灰熊,选择了除过人身体天赋外一无是处的大前锋斯威夫特。在星光相对黯淡的2000届新秀,斯威夫特也是前10号新秀中表现最差劲的之一。

但比起灰熊在选中的下一位榜眼秀塔比特,斯威夫特已算是说得过去。2009年NBA选秀大会前,当时希望加盟尼克斯的斯蒂芬库里,有“西班牙金童”美誉的卢比奥,都拒绝了灰熊的试训邀约;选秀大会上,灰熊又放弃了哈登、德罗赞、霍勒迪、泰瑞克埃文斯等外线好手——这也是因为他们队内已经有了康利(2007年4号秀)和梅奥(2008年探花秀)——选择了中锋塔比特,一个在灰熊打了两季场均只得2.3分2.8篮板,创下NBA附属联盟NBDL史上最高顺位尴尬纪录的球员。尴尬的是,塔比特在选秀前同样取消了为灰熊试训的计划,并且先后给出了两个迥然不同的理由:肩伤反复,信用卡到期需要去纽约消账。

更让灰熊和孟菲斯球迷耿耿于怀的,是一个没有用到的榜眼签——它属于2003年,NBA在21世纪迄今的头号选秀大年。

当时,灰熊和快艇一样,抽到状元签的概率并列第六高;他们也无限接近这个终极目标,最终拿到了榜眼签。虽然无缘公认的状元人选勒布朗,但还有安东尼、波什、韦德可用选择。但问题是,因为没有抽到状元签,这个选秀权就不再属于灰熊,而是归了2002-03赛季常规赛东部冠军活塞。

这件事要从1997年休赛期说起。当时活塞将入选过全明星的老将奥蒂斯索普送到灰熊,得到了对方一个有顺位保护的未来首轮签。并按双方约定,灰熊可选择在1998年至2003年中的任何一年把选秀权给活塞。由于1998年到2000年连续抽到榜眼签,灰熊选择自用;2001年和2002年又先后抽到6号签和4号签,灰熊还是选择自用;到了2003年,这个选秀权只剩“状元顺位保护”这条,灰熊也又一次无缘状元签。

“灰熊距选中乔丹之后最伟大NBA球员的机会如此之近,但还是失之交臂。活塞却用这个榜眼签选了米里西奇,NBA史上最大的水货之一。”当地记者约翰休格感慨道,“2007—09年,米里西奇还曾为灰熊效力,并和夸梅布朗搭档内线……”如果运气再好一点儿,灰熊本可以将打进分区决赛的时间提前五年,甚至可以实现进军总决赛、夺得总冠军的宏愿。

2019年5月14日,NBA选秀抽签仪式在那晚举行,2018-19赛季常规赛站街33胜49负的的灰熊,在选秀顺序上排在第8位,有6.6%的几率抽到状元签。考虑到再前一季灰熊只赢了22场,最终却只拿到4号签,孟菲斯球迷对这次抽签也不敢抱太大期望。他们当然想把公认的状元人选锡安威廉姆森拿到手,但更怕这个有前7顺位保护的首轮签落到凯尔特人手里。这支球队已经10年没有拿到过前三顺位选秀权,2019年2月送走全明星中锋马克加索尔,彻底开始重建的他们,太渴求一个天赋过人的新秀了。

结果,灰熊依然无缘状元签,不过运气总算不错,以同样是6.6%的几率中了榜眼签,避免将这个选秀权转给绿衫军。他们在选秀大会上做了个不出外界意料的选择,将莫兰特摘下。显而易见,莫兰特不可能成为下一个勒布朗,人气也比同届的状元秀锡安差得多,但在进入NBA的第三个赛季,他不仅帮助灰熊重返季后赛,自己也开始向全明星、最佳阵容、超级巨星等目标发起了冲击。

他在对湖人一战独得40分10助攻3篮板3抢断,成为队史首位单场拿到40分+10助攻的球员;他在赛季前三场共得105分,创造了队史最高纪录;他在赛季前五场共得152分,是奥尼尔之外在赛季前五场得分150+的历史最年轻球员;加时击败勇士后,他的场均得分提升到30.4分,追平库里并列联盟第一。

对于见证了“刑房”时代那支球队的灰熊球迷,他们最痛苦的一点是:每次季后赛被淘汰出局,场上最好的球员总是在对方球队:雷霆的杜兰特和韦斯特布鲁克,快艇的保罗,勇士的库里,马刺的帕克、邓肯和莱昂纳德……但现在,灰熊似乎也开始享受这份快乐。而且,是观感和战绩的双重快乐。

“贾莫兰特,可以说他是史上运动能力最强的控卫吗?”湖人名宿迈克尔汤普森甚至认为,莫兰特比罗斯和韦斯特布鲁克更胜一筹,灰熊队史上根本找不到可以与其匹敌的球员。现在,是时候看他能够走多远,能否做到勒布朗和字母哥为身处小球市的母队所做的事情了。

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